Définitions de l'unité lexicale

Il faut commencer par noter que la notion de mot est assez floue. Par exemple, combien de mots y a-t-il dans chacun des exemples suivants?

  1. le tableau est contre le mur
  2. un petit stylo sur une petite table
  3. je lis le livre que tu lisais hier
  4. je lirai le livre que tu as lu hier
  5. je le vois, le stylo bleu
  6. dans le bois, sur une chaise de bois, je bois de l'eau

En (1), certains locuteurs diraient qu'il y a 6 mots, tandis que d'autres diraient qu'il y en a 5 (en comptant comme un seul mot les deux fois qu'on trouve le). On voit donc qu'il faut faire une distinction préliminaire entre ce qu'il y a physiquement (ce qu'on appelle les occurrences) d'une part, et d'autre part les formes, c'est-à-dire les unités formelles, qui peuvent apparaître plus d'une fois. Ainsi, en (1), on trouve 6 occurrences, mais deux d'entre elles sont des occurrences d'une seule forme le.

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